A menudo cuando platico de mis viajes me sorprende la cantidad de personas que aún no saben de CouchSurfing aunque debo admitir que yo mismo no estaba enterado antes de comenzar a viajar en septiembre de 2014) aún cuando se trata de un proyecto ya con más de diez años en la web…

En este blog les compartiré acerca de MI experiencia con esta red social y ofreceré algunos tips para exprimirle un mínimo del potencial que ofrece.

0. ¿Qué cosa es Couchsurfing?

Couchsurfing (CS en adelante) es básicamente una comunidad de personas deseosas de compartir sus hogares para hospedar viajeros y así intercambiar cultura, historias, pasiones, y a veces mucho más…

1. Couchsurfing: Un poco de historia para entrar en contexto.

   Según ellos mismos escriben en su página:

   “Couchsurfing began in 2004 as a small passion project by founders Casey Fenton, Daniel Hoffer, Sebastian Le Tuan and Leonardo Bassani da Silveira. An email to a group of students in Iceland gave birth to the idea that people anywhere would want to share their homes with strangers (or, as we like to call them, friends you haven’t met yet).”

   (“Couchsurfing comenzó en 2004 como un pequeño, pero apasionado proyecto de sus fundadores Casey Fenton, Daniel Hoffer, Sebastian Le Tuan y Leonardo Bassani da Silveira. Un e-mail a un grupo de estudiantes en Islandia dio origen a la idea de que gente en cualquier parte del mundo querría compartir sus casas con extraños (o, como nos gusta llamarles, amigos que no has conocido aún)”)

   Hoy día la comunidad CS está orgullosa de contar con alrededor de 10 millones de usuarios en algo así como 200 mil ciudades del mundo.

2. ¿Cómo me enteré de su existencia? Una anécdota a modo de intermedio.

Cuando finalmente me decidí a irme de viaje, el verano de 2014, recordé de inmediato que tenía una amiga estudiando en Sheffield, Inglaterra, y a ella recurrí. Mi idea ya la iba esbozando: “comenzaría hospedándome con ella, conocería a sus amigos, y luego a los amigos de sus amigos, obteniendo así lugares para hospedarme en múltiples ciudades”, pero mi comienzo no sería tan sencillo como primero imaginé.

Al explicarle mi plan ella confesó con cierta frialdad: “¡hey! ¡Ya estoy de vuelta en México!”, y no es que no me alegrara el tenerla de vuelta, pero… Bueno, el punto es que no sólo me confesó su nueva residencia, sino que se atrevió a sugerir algo que cambió mi vida: “¿por qué no intentas Couchsurfing? Unas amigas mías lo usan y lo aman”.

¿Couch-qué? Rápidamente me puse a investigar, y cuando me enteré de la idea del proyecto mi primer pensamiento fue instintivo: “vaya una locura”. Pero el tiempo apremiaba y nada perdía con probar. Después de la primera vez que me hospedé por medio de CS quedé en shock… Decidí probar una vez más… y desde entonces ya no paré. En total, y hasta ahora, me he hospedado usando esta comunidad algo así como sesenta veces, y ya forma parte de mi repertorio de viajero.

3. Comenzar con el pié derecho.

Bueno, el primer paso para usar CS es tener una cuenta. Esta la puedes ligar ya sea a Facebook o a tu cuenta de correo. En la imagen se muestra la pantalla actual de inicio.

Y ya desde este momento comienzan los tips que harán de tu experiencia en CS una grata y útil: Cuando crees tu perfil intenta ser lo más detallado posible, pero sin rayar en la exageración. Piensa en tu futuro lector y crea un perfil que sea claro, fácil de leer y que dé una idea lo más exacta posible del tipo de persona que eres. Agrega fotografías de ti durante tus viajes de modo que des una buena imagen a quien tenga que decidir si te hospedará o no. Toma en cuenta que esta comunidad se basa en la confianza, y por tanto inspirar confianza a los desconocidos es fundamental: en la medida que lo logres tendrás mayor facilidad de conseguir sofás durante tus viajes.

Otro detalle para comenzar: casi nadie te hospedará si no tienes referencias (más adelante explico acerca de ellas), de modo que siempre es útil buscar entre tus conocidos, amigos, familiares, alguien que tenga experiencia en la comunidad de modo que te pueda dejar una referencia, y así puedas despegar sin dificultad… Más adelante comentaré un poco más a este respecto.

4. ¡Get Verified!

En este momento (Julio 2015) CS es gratuito, es decir, no es necesario pagar para ser parte de la comunidad, no obstante es posible pagar una cuota, con lo cual ellos verificarán tu domicilio e identidad, de modo que tras personas puedan confiar en ti más fácilmente. Sin duda esto hará que seas capaz de comenzar a hospedarte con mayor facilidad, pero no es obligatorio. Como sea, yo sugeriría que si tienes dinero suficiente, lo compartas con los administradores que hacen de dicha web una tremendamente útil para todos.

5. Nuestro Perfil: ¡Para que confíen en nosotros!

Un buen perfil puede ser la diferencia entre obtener hospederos y no obtenerlos. Si haces una descripción detallada de ti, de tu personalidad, de tus gustos, y además agregas algunas fotos tuyas durante tus viajes, lograrás que sea más fácil confiar en ti.

Así mismo, cuando tu estás buscando un hospedero, la clave para decidir a quién quieres solicitar un sofá es su perfil. Ahí podrás encontrarás información acerca él, y una de las secciones del perfil más importantes a mi modo de ver: las referencias.

Por medio de las referencias es posible ver cómo el individuo ha interactuando en el pasado con otros usuarios. Típicamente las referencias describen la experiencia mutua de los usuarios y el trato que dio cada uno, ya sea como hospedero o como huésped. En las referencias se tienen tres categorías: positiva, neutral o negativa. Esto da otro parámetro para seleccionar un buen hospedero.

La bondad de CS es que no es una comunidad homogénea, sino que a ella perteneces personas muy diversas, desde los que buscan pasar cada noche en clubs nocturnos hasta los que prefieren tener una velada tranquila, conversando, o aquellos que aman estar en contacto con la naturaleza. El perfil debe ser una herramienta para elegir un hospedero (o un huésped) a tu modo.

6. Ahora sí, ¡a buscar hospederos!

Con la posibilidad de encontrar usuarios en cerca de 200 mil ciudades del mundo, no es de sorprender que sea posible encontrar hospederos en lugares sumamente remotos. En la imagen muestro una búsqueda hecha para la ciudad de Nuuk, en Groenlandia (!!!).

Como es posible ver en la imagen, la búsqueda nos arroja que se han encontrado 128 usuarios en dicha ciudad. Además nos arroja la lista, ordenada de modo que los usuarios más activos se muestran siempre primero. En esa pantalla hay varios detalles a considerar. En ella se indica el número de referencias que posee cada miembro, los lenguajes que habla, si acepta huéspedes (algunos dicen “Aceptando” otros dicen “Tal vez aceptando”), el porcentaje de solicitudes que responden y finalmente el tiempo que ha pasado desde la última vez que accedieron a su cuenta… ¡Obviamente es menos probable que te conteste una persona que ha estado inactiva los últimos cinco años!

Algo más que me gustaría mencionar aquí es acerca de las grandes ciudades: cuando se intenta encontrar un hospedero en ciudades como Londres, Barcelona, París, es decir muy grandes y turísticas, lo más probable es que los hospederos más activos reciban cientos de solicitudes a la semana, haciendo que la tuya sea una más en competencia, posiblemente, con chicas lindas, viajeros exotiquísimos o gente docta en el arte de convencer. En dichos casos, es útil buscar usuarios no taaaan activos, y mandar varias, muchas, quizá muchísimas solicitudes… En lo personal yo uso CS solamente en ciudades pequeñas por las dificultades que ofrece lo antedicho.

6.1. Filtros de búsqueda.

Búsqueda donde se ha usado la palabra clave “nature”

Cuando estás buscando hospederos en lugares con abundancia de usuarios (grandes y turísticas ciudades tal vez) es útil utilizar los filtros, ya sea para especificar género, lenguaje, u otros detalles. Además existe la posibilidad de buscar perfiles que contengan alguna palabra clave, como Yoga, Ajedrez o lo que sea, de modo que tengas la seguridad de que los usuarios que te aparecerán en la lista han escrito esa palabra en su perfil… ¡sólo queda ir a leer perfiles!

7. Finalmente, a enviar solicitudes de sofás…

¡Finalmente ha llegado el momento de la verdad! Al enviar una solicitud debes ser sumamente cuidados de ser bien claro en los motivos que te llevaron a elegir dicho hospedero y no otro, de modo que ellos sepan por qué estás interesado en conocerle. Recuerda que CS no es simplemente un modo de hospedarte gratuitamente, ¡sino una comunidad para compartir cultura y hacer amigos! XD.

Típicamente solicitar por un par de noches es lo más seguro. Eso dará tiempo suficiente para conocerse y quizá decidir quedarse más tiempo, bajo mutuo acuerdo O.O

Antes de enviar una solicitud debes, siempre, leer con cuidado detalles importantes como el número de huéspedes que puede aceptar el usuario, si permiten mascotas o fumar, y las facilidades que puede ofrecer. De este modo te ahorrarás tiempo al no enviar solicitudes que están destinadas a ser ignoradas por no cumplir con ciertos requisitos. Hay incluso algunos quisquillosos que ocultan en su perfil un código que debes agregar a la solicitud, de modo que ellos sepan si en realidad leíste el contenido o no.

8. Epílogo: ¿Es CS apto para todos?

Es esta una pregunta que es complicado responder pues cada usuario es distinto y espera algo diferente de su huésped u hospedero. En general, debes estar interesado en conocer a la persona. CS, como ya he dicho, no es simplemente un sitio para encontrar hospedaje gratuito, es muchísimo más que eso, es una comunidad dispuesta a compartir no sólo un sofá, sino cultura y datos de interés acerca de un lugar en particular.

Durante mi viaje por Europa me topé con muchas chicas que coincidían en que en América Latina la mayoría de los hospederos eran hombres y casi siempre sugerían algún tipo de contacto físico, aunque no fueran agresivos. Esta situación es sumamente lamentable y no debería existir. Esto se trata de compartir y aprender…

En fin, les deseo felices viajes y un productivo uso de esta maravillosa comunidad viajera…

¡Abrazo viajero y ligero!

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